New Horizons: más allá de Plutón

El 14 de julio de 2015, la sonda espacial New Horizons realizó un sobrevuelo de Plutón, entregandonos las imágenes de mayor resolución del planeta enano que hemos visto hasta ahora. Antes de New Horizons, Plutón sólo era un punto borroso en los telescopios; gracias a esta sonda, pudimos apreciar los relieves de su superficie, sus distintos componentes, y descubrir su actividad geológica. Aprendimos que hay cielos azules en Plutón, que está cubierto por cuatro tipos de hielo distintos, e innumerables sorpresas más.

Representación artística de New Horizons sobrevolando 2014 MU69. Imagen vía NASA.
Representación artística de New Horizons sobrevolando 2014 MU69. Imagen vía NASA.

Recién el pasado 27 de octubre New Horizons terminó de enviar a las centrales de la NASA todos los datos recopilados durante su sobrevuelo de Plutón. A medida que pasen los meses y que dichos datos sean analizados, iremos aprendiendo cada vez más sobre este mundo lejano. Y aunque puede parecer que la misión de New Horizons ya se cumplió, aún le queda trabajo: el siguiente destino de la sonda se llama 2014 MU69, y es un objeto que puede tener respuestas sobre el origen del Sistema Solar.

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Observatorios astronómicos que puedes visitar en Chile

Chile es hogar de algunos de los observatorios astronómicos científicos más importantes del mundo. Estos se ubican norte de nuestro país, desde la Región de Coquimbo hasta la Región de Atacama, generalmente hacia el interior de la cordillera. Lo que muchos no saben es que estos observatorios pueden ser visitados por el público general, y realizan distintos recorridos de sus instalaciones. Estas visitas son gratuitas, pero requieren una reserva previa. En esta guía encontrarás todos los detalles para visitar los observatorios de Chile este verano.

Observatorio de Cerro Paranal, en la Región de Antofagasta. Imagen vía ESO.
Observatorio de Cerro Paranal, en la Región de Antofagasta. Imagen vía ESO.

Es muy importante notar que los observatorios astronómicos científicos sólo realizan visitas durante el día. Se pueden recorrer las instalaciones, conocer las salas de control y los telescopios, pero no podrás hacer observaciones astronómicas en ellos. Esto, ya que es el lugar de trabajo de los astrónomos, y durante las noches el equipo debe estar completamente dedicado a las observaciones científicas. Sin embargo, en Chile también hay una serie de observatorios astronómicos turísticos, donde si podrás observar el cielo de noche. También están incluídos en esta guía.

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AstroBásicos #3: ¿Qué es la Superluna?

La astronomía está llena de conceptos básicos que aparecen una otra y vez y que, si los entendemos bien, nos ayudan a comprender otros conceptos más complejos. Como no quiero que mis lectores se queden con dudas he iniciado esta serie de “AstroBásicos“, donde explicaré esos términos que solemos escuchar pero que no siempre se suelen entender. Puedes ver todos los AstroBásicos publicados hasta el momento aquí. Si quieres sugerir algún concepto o pregunta, hazlo a través del formulario de contacto.

Desde hace algún tiempo, la famosa Superluna comenzó a hacer su aparición en redes sociales. En las primeras ocasiones, habían quienes asociaban a las noches con superluna la posibilidad de catástofes naturales. Y era de esperarse: el término superluna proviene en realidad de la astrología, y no de la astronomía, ya que no corresponde a un fenómeno natural por sí mismo. Sin embargo, últimamente el nombre ha tomado más fuerza y ya muchos saben a qué se refiere.

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La superluna no es más que una coincidencia de dos fenómenos totalmente comunes: la Luna en su posición más cercana a la Tierra, y su fase llena o nueva. Es por eso también que no es extraño que haya superluna varias veces en el año. Para explicar la superluna vamos a repasar cada uno de estos conceptos por separado.

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Próxima b: el exoplaneta más cercano a la Tierra

Próxima Centauri es la estrella más cercana al Sistema Solar, ubicada a solo poco más de cuatro años luz de distancia. Próxima Centauri es parte de un sistema estelar triple, donde le acompañan las estrellas Alfa Centauri A y B, las cuales forman un sistema binario. En el marco del programa Pale Red Dot de la ESO, Próxima Centauri fue observada permanentemente por un equipo internacional de científicos, desde distintos telescopios, pero en particular desde La Silla, en Chile. Una de las gracias del proyecto Pale Red Dot es que, desde enero de 2016, compartieron todos sus avances en un blog abierto al público y en redes sociales.

Representación artística de Próxima Centauri y su recién descubierto planeta, Próxima b. Entre ambos, a la distancia, se ven Alfa Centauri A y B, sistema binario que acompaña a Próxima Centauri. Imagen: M. Kornmesser vía ESO.
Representación artística de Próxima Centauri y su recién descubierto planeta, Próxima b. Entre ambos, a la distancia, se ven Alfa Centauri A y B, sistema binario que acompaña a Próxima Centauri. Imagen: M. Kornmesser vía ESO.

Y ayer hicieron el anuncio más importante hasta la fecha: el grupo confirmó el descubrimiento de un planeta extrasolar, de masa y tamaño similares a los de la Tierra, que orbita en torno a Próxima Centauri. Y no solo eso: el planeta se ubica en la zona habitable de la estrella, es decir, podría tener agua líquida en su superficie.

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AstroBásicos #2: Las fases de la Luna (y de los planetas)

La astronomía está llena de conceptos básicos que aparecen una otra y vez y que, si los entendemos bien, nos ayudan a comprender otros conceptos más complejos. Como no quiero que mis lectores se queden con dudas he iniciado esta serie de “AstroBásicos“, donde explicaré esos términos que solemos escuchar pero que no siempre se suelen entender. Puedes ver todos los AstroBásicos publicados hasta el momento aquí. Si quieres sugerir algún concepto o pregunta, hazlo a través del formulario de contacto.

Todos hemos visto cómo cambia la Luna a lo largo del mes: de llena a nueva y llena otra vez, pasando por distintas fases crecientes y menguantes. Este cambio en la luz que nos llega desde nuestro satélite se relaciona con las posiciones relativas entre la Tierra, la Luna, y el Sol.

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Como la Luna no tiene luz propia, su posición con respecto a nosotros la hace reflejar la luz del Sol en distintas formas a lo largo de su ciclo. Lo mismo ocurre con algunos planetas, que al reflejar la luz del Sol también presentan diferentes fases.

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Astrónomos chilenos desarrollan método para medir masa de agujeros negros supermasivos

Los agujeros negros son unos de los objetos más fascinantes que existen en el Universo. Son regiones pequeñas, pero tan masivas, que generan una fuerza de gravedad tal que ni la luz puede escapar de ellos. Cualquier objeto que se acerque a un agujero negro será inevitablemente atraído hacia su desconocido interior.

Las nubes de gas que se forman alrededor de los agujeros negros supermasivos son la clave para este método. Imagen: Departamento de Astronomía, Universidad de Chile

Como su nombre lo dice, los agujeros negros supermasivos tienen una masa miles de millones de veces mayor que la del Sol. Se cree que prácticamente todas las galaxias poseen un agujero negro supermasivo en su centro. En ese contexto, un equipo internacional de astrónomos liderados por el investigador de doctorado de la Universidad de Chile Julián Mejía y la astrónoma de la misma institución Paulina Lira desarrollaron un nuevo método para determinar la masa de estos agujeros negros supermasivos.

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AstroBásicos #1: El año luz

La astronomía está llena de conceptos básicos que aparecen una otra y vez y que, si los entendemos bien, nos ayudan a comprender otros conceptos más complejos. Como no quiero que mis lectores se queden con dudas he iniciado esta serie de “AstroBásicos“, donde explicaré esos términos que solemos escuchar pero que no siempre se suelen entender. Puedes ver todos los AstroBásicos publicados hasta el momento aquí. Si quieres sugerir algún concepto o pregunta, hazlo a través del formulario de contacto.

El año luz es uno de los conceptos astronómicos más escuchados y, lamentablemente, muchas veces uno de los más mal utilizados. Las confusiones son entendibles ya que para nosotros un año significa una medida de tiempo, mientras que un año luz mide distancias.

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Comprender qué es y cómo se mide un año luz ayuda también a entender cuán enormes son las distancias en el Universo.

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La sonda espacial Juno llega a Júpiter

Después de cinco años de viaje, la sonda espacial Juno de la NASA entrará hoy en órbita alrededor de Júpiter. Por un año y medio se mantendrá orbitando el planeta, tiempo durante el cual dará 37 órbitas que pasarán por los polos de Júpiter. En ese período, la sonda estará permanentemente expuesta a zonas de intensa radiación.

Representación artística de Juno acercándose a Júpiter. Imagen: NASA/JPL-Caltech
Representación artística de Juno acercándose a Júpiter. Imagen: NASA/JPL-Caltech

Juno será la segunda sonda espacial en orbitar Júpiter. La primera fue Galileo, que funcionó entre 1995 y 2003, y que se vió muy afectada por la radiación presente en el planeta. Juno, más fuerte y protegida, busca seguir los descubrimientos de Galileo y responder nuevas preguntas sobre el mayor planeta de nuestro Sistema Solar.

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Día del Asteroide: conmemorando el evento de Tunguska

Desde el año 2014 se celebra oficialmente el Día del Asteroide. ¿La idea? Aprender sobre asteroides y generar conciencia pública sobre qué podemos hacer para proteger a nuestro planeta de ellos. Esta iniciativa surgió del cineasta Grigorij Richters y del astrofísico Brian May (también conocido como el guitarrista de Queen), quienes en 2014 realizaron y estrenaron la película “51 degrees north”, o “51 grados norte”, que muestra las consecuencias para la humanidad de un hipotético impacto de asteroide sobre la ciudad de Londres.

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El primer Día del Asteroide se celebró el 3 de diciembre de 2014, pero luego se decidió que la fecha oficial sería el 30 de junio de cada año. Esto, ya que el 30 de junio se conmemora el evento de Tunguska, una enorme explosión ocurrida en esa fecha en 1908 sobre los cielos de Siberia. Diversos estudios sugieren que dicha explosión se debió a la entrada en la atmósfera de un asteroide de enormes dimensiones, sin embargo no alcanzó a impactar en la superficie y no dejó un cráter visible. De todas formas se considera el impacto de asteoride más poderoso en la historia reciente, equivalente a una explosión 1.000 veces más potente que la bomba atómica de Hiroshima.

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La Tierra tiene un nuevo cuasisatélite

2016 HO3 es el nombre de un asteroide descubierto en abril de este año y que, ahora sabemos, es un cuasisatélite de la Tierra. Se le llama cuasisatélites a objetos que orbitan en torno al Sol, y en cuyo recorrido se mantienen siempre cerca de algún planeta.

Órbitas de la Tierra y de 2016 HO3. Imagen: NASA/JPL-Caltech
Órbitas de la Tierra y de 2016 HO3. Imagen: NASA/JPL-Caltech

Este no es el primer cuasisatélite descubierto: nuestro planeta tiene una decena de satélites de este tipo, y otros planetas del Sistema Solar también poseen de estos acompañantes. Pero, asi como aparecen, también se van: por lo general los cuasisatélites duran solo algunos siglos.

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