La era de la astronomía multimensajero

Cada cierto tiempo, existen en la ciencia revoluciones que cambian completamente la manera que tenemos de ver las cosas. En la actualidad, estamos viviendo una de esas revoluciones en astronomía: comenzó en febrero de 2016 con el anuncio de la primera detección confirmada de ondas gravitacionales, y ahora en octubre de 2017 se expande al espectro electromagnético: por primera vez se ha detectado un evento astronómico observado tanto en ondas gravitacionales, como en rayos gamma y luz visible por telescopios.

Representación artística del choque de dos estrellas de neutrones. Imagen: NSF/LIGO/Sonoma State University/A. Simonnet

Además de ser la primera observación del choque de dos estrellas de neutrones, el fenómeno confirmado hoy corresponde a la primera vez que se observa la fuente de un brote de rayos gamma, y la primera observación de las predichas kilonovas, explosiones similares a las supernovas pero de menor magnitud. El anuncio de hoy es verdaderamente una explosión de nueva información y confirmaciones para la astrofísica.

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AstroBásicos #5: Eclipses de Sol

El 21 de agosto de 2017, un espectacular eclipse de Sol será visible desde Norte y Centro América, el norte de Sudamérica y parte de Europa, África, y Asia. En los AstroBásicos ya aprendiste por qué ocurren los eclipses de Luna, ahora veremos por qué ocurren los de Sol.

Lo primero que debes saber sobre los eclipses solares es que jamás debes observarlos a simple vista sin protección adecuada y/o certificada. Esto puede causar daños irreparables a tu vista e incluso la ceguera.

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Todo sobre la Estación Espacial Internacional

Gran parte de los seguidores de este sitio ya están familiarizados con la Estación Espacial Internacional, que cada cierto tiempo cruza el cielo nocturno y se ve como una estrella moviéndose muy rápidamente. Cada vez que comparto un paso de la Estación, surgen muchas preguntas: ¿para qué sirve? ¿por qué pasa siempre varios días seguidos?, entre muchas otras. Si bien ya he respondido algunas preguntas sobre cómo observarla, en este post explicaré un poco más a fondo la misión y la historia de esta maravilla de la cienca y la ingeniería.

Imagen: NASA

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El gran final de Cassini en Saturno

20 años después de salir de nuestro planeta, y después de 13 años orbitando Saturno, la misión Cassini ha llegado a su fin. Si bien la sonda todavía se encuentra en buenas condiciones, se están acabando las reservas de plutonio que utiliza para generar energía, por lo que pronto cesará su funcionamiento.

Imagen: NASA/JPL

Aprovechando que sus instrumentos científicos están en buenas condiciones, el equipo ha decidido realizar una caída controlada hacia la superficie de Saturno, de modo de poder obtener datos durante el proceso. Además, así se aseguran que no contaminarán los ambientes de los satélites Titán y Encélado, que se creen propicios para la vida.

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Un telescopio del tamaño de la Tierra, observando el agujero negro del centro de la galaxia

Los agujeros negros son un concepto astronómico que muchos han escuchado. Películas como Interstellar han intentado retratarlos, y el mediático Stephen Hawking ha publicado varios libros sobre ellos. Sin embargo, un agujero negro nunca ha sido observado directamente. La primera evidencia observacional de la existencia de los agujeros negros llegó el año pasado, gracias al proyecto LIGO y sus detecciones de ondas gravitacionales.

Representación artística de un agujero negro. Imagen: Henning Dalhoff/SPL

Pero esta semana, un proyecto astronómico nunca antes visto buscará observar directamente el agujero negro supermasivo más cercano a nosotros: Sagitario A*, ubicado en el centro de nuestra galaxia. Para esto no se puede utilizar un telescopio normal, por lo que el proyecto Event Horizon Telescope combinará distintos radiotelescopios en todo el mundo para crear el equivalente de un solo gran telescopio, del tamaño de nuestro planeta.

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¿Qué es la zona habitable? El caso de TRAPPIST-1

A fines de febrero recién pasado se anunció el descubrimiento de cuatro nuevos planetas alrededor de la estrella TRAPPIST-1. Sumados a los tres descubiertos en 2015, son siete los planetas rocosos que orbitan esta estrella, ubicada a unos 40 años luz de distancia de nosotros.

Ilustración artística del sistema TRAPPIST-1. Imagen: ESO

Uno de los puntos que más llamó la atención sobre este anuncio fue el hecho de que los siete planetas son “similares” a la Tierra, y que tres de ellos se ubican en la llamada “zona habitable” de su estrella. Este hecho por sí solo dio pie a que algunos medios llegaran a afirmar que estos tres planetas “albergarían agua líquida y vida”, algo de lo que aún no se tiene evidencia alguna.

El término “zona habitable” suele prestarse para confusiones y exageraciones que resultan muy alejadas de la realidad. Vamos a revisar a qué se refiere este término y usaremos el caso de TRAPPIST-1 como ejemplo de que son muchos más los factores que están en juego para determinar si un planeta tiene vida o no.

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Los mejores eventos astronómicos de 2017

Comienza un nuevo año, y con él una nueva serie de eventos astrónomicos para disfrutar. En esta guía encontrarás los más importantes y fáciles de observar sin instrumentos especiales. Al igual que el año anterior, todos estos eventos están disponibles en un Google Calendar que puedes agregar a tus calendarios personales. Además, no olvides que puedes registrarte en la lista de correos para recibir una notificación las horas previas al evento. ¡No hay excusas para perdérselos!

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Todos los horarios que doy en este artículo están en horario de verano de Chile, GMT-3. Si estás en otro lugar, no olvides confirmar tu zona horaria y hacer los ajustes correspondientes.

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AstroBásicos #4: Eclipses de Luna

La astronomía está llena de conceptos básicos que aparecen una otra y vez y que, si los entendemos bien, nos ayudan a comprender otros conceptos más complejos. Como no quiero que mis lectores se queden con dudas he iniciado esta serie de “AstroBásicos“, donde explicaré esos términos que solemos escuchar pero que no siempre se suelen entender. Puedes ver todos los AstroBásicos publicados hasta el momento aquí. Si quieres sugerir algún concepto o pregunta, hazlo a través del formulario de contacto.

Uno de los fenómenos astronómicos más sorprendentes de observar en vivo son los eclipses. Si bien los eclipses de Sol son más espectaculares que los de Luna, estos últimos han cautivado al ser humano desde el principio de los tiempos. El mismo Cristóbal Colón utilizó efemérides astronómicas para predecir el eclipse lunar de 1504, con lo cual logró asustar a nativos de Jamaica y hacer que les dieran víveres a él y a sus hombres.

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Existen distintos tipos y etapas de un eclipse de Luna, los cuales se caracterizan por dar un color rojo anaranjado a nuestro satélite. Los eclipses lunares son bastante comunes (suele haber entre 2 y 5 cada año) y, a diferencia de un eclipse solar, son seguros de observar a ojo desnudo, sin implementos de protección para la vista.

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New Horizons: más allá de Plutón

El 14 de julio de 2015, la sonda espacial New Horizons realizó un sobrevuelo de Plutón, entregandonos las imágenes de mayor resolución del planeta enano que hemos visto hasta ahora. Antes de New Horizons, Plutón sólo era un punto borroso en los telescopios; gracias a esta sonda, pudimos apreciar los relieves de su superficie, sus distintos componentes, y descubrir su actividad geológica. Aprendimos que hay cielos azules en Plutón, que está cubierto por cuatro tipos de hielo distintos, e innumerables sorpresas más.

Representación artística de New Horizons sobrevolando 2014 MU69. Imagen vía NASA.
Representación artística de New Horizons sobrevolando 2014 MU69. Imagen vía NASA.

Recién el pasado 27 de octubre New Horizons terminó de enviar a las centrales de la NASA todos los datos recopilados durante su sobrevuelo de Plutón. A medida que pasen los meses y que dichos datos sean analizados, iremos aprendiendo cada vez más sobre este mundo lejano. Y aunque puede parecer que la misión de New Horizons ya se cumplió, aún le queda trabajo: el siguiente destino de la sonda se llama 2014 MU69, y es un objeto que puede tener respuestas sobre el origen del Sistema Solar.

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Observatorios astronómicos que puedes visitar en Chile

Chile es hogar de algunos de los observatorios astronómicos científicos más importantes del mundo. Estos se ubican norte de nuestro país, desde la Región de Coquimbo hasta la Región de Atacama, generalmente hacia el interior de la cordillera. Lo que muchos no saben es que estos observatorios pueden ser visitados por el público general, y realizan distintos recorridos de sus instalaciones. Estas visitas son gratuitas, pero requieren una reserva previa. En esta guía encontrarás todos los detalles para visitar los observatorios de Chile este verano.

Observatorio de Cerro Paranal, en la Región de Antofagasta. Imagen vía ESO.
Observatorio de Cerro Paranal, en la Región de Antofagasta. Imagen vía ESO.

Es muy importante notar que los observatorios astronómicos científicos sólo realizan visitas durante el día. Se pueden recorrer las instalaciones, conocer las salas de control y los telescopios, pero no podrás hacer observaciones astronómicas en ellos. Esto, ya que es el lugar de trabajo de los astrónomos, y durante las noches el equipo debe estar completamente dedicado a las observaciones científicas. Sin embargo, en Chile también hay una serie de observatorios astronómicos turísticos, donde si podrás observar el cielo de noche. También están incluídos en esta guía.

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