¿Marihuana espacial? De meteoritos y sus moléculas

Hace algunas semanas, un link que aseguraba que la NASA habría descubierto THC -el principal componente psicoactivo de la marihuana- en un meteorito, hizo su aparición en las redes sociales:

¿Qué tan cierto es esto, y qué significa realmente?

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¿Cuán importante sería este descubrimiento?

El THC es una molécula orgánica. Se llama moléculas orgánicas, o componente orgánico, a las moléculas que contienen Carbono. El Carbono es el cuarto elemento químico más abundante en el Universo, y la base de toda la vida como la conocemos. Esto hace que descubrir material orgánico fuera de nuestro planeta sea muy importante e interesante. Se han detectado ya moléculas orgánicas en meteoritos, cometas, polvo interplanetario y satélites planetarios. Si realmente se hubiese encontrado rastros de THC en un meteorito, correspondería a una molécula orgánica nunca antes vista en este tipo de cuerpos espaciales. La importancia de estos descubrimientos se debe a que existen varias teorías que plantean que los componentes orgánicos que hicieron posible la aparición de la vida en la Tierra llegaron a nuestro planeta a través de meteoritos y polvo interplanetario. La teoría de la Panspermia señala que los primeros seres vivos (bacterias) llegaron a la Tierra a través de meteoritos. Hoy, es más aceptada la llamada Pseudo-Panspermia, que propone que no fueron seres vivos los que llegaron de ese modo a la Tierra, pero sí las partículas orgánicas que hicieron que la vida fuese posible en el futuro.

En marzo de 2015, científicos de la NASA hicieron el anuncio de que habían logrado reproducir ADN en laboratorio, bajo las condiciones en que se encontraría en el espacio exterior. Todos estos avances nos acercan a descubrir cómo surgió la vida en la Tierra. Cualquier tipo de molécula orgánica detectada en un meteorito es una evidencia importante de cómo nació la vida en nuestro planeta.

Si es así, la noticia debería estar en todos lados…

Una rápida búsqueda en Google sólo retorna sitios de noticias de dudosa procedencia, como también el link compartido en foros de usuarios de marihuana, donde varios dudan de la noticia:

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Una búsqueda en arXiv, repositorio de papers científicos publicados y por publicar, tampoco genera resultados:

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Veamos ahora la noticia. Esta hace referencia al científico James Hun, de la NASA, que como parte de un equipo de investigación de la Universidad de Hawaii, hizo público el supuesto descubrimiento. En las palabras del científico que se muestran en la noticia, no hace mención alguna a la importancia de encontrar una molécula orgánica en un meteorito, que probablemente sería lo que más llamaría la atención a los investigadores. Sólo menciona la relación de la molécula con la marihuana, y cómo el hecho de que esta venga de un meteorito podría haber cambiado la vida en la Tierra:

Si sustancias químicas que cambian el funcionamiento de nuestro cerebro resultando en alteraciones de la percepción, estado de ánimo o conciencia en los humanos, se originan en el espacio exterior, ¿qué rol han tenido los impactos de cometas en la especie humana? ¿O en la vida en el planeta como un todo?

No hace falta que les diga que las búsquedas “James Hun NASA” y “James Hun Hawaii University” no retornan más resultados que los mismos links de la noticia, ¿cierto? Algunos alcances de nombre, como un James Hansen que perteneció a la NASA, pero nada relacionado con el meteorito con THC.

El primer link que me llegó con la noticia pertence al sitio web “Not allowed to”, el cual recibe y publica contribuciones de sus usuarios. En su sección de “términos y condiciones“, señalan primero que (punto 4):

Intentamos asegurar que la información de este sitio web es completa y verdadera. A pesar de nuestros esfuerzos, la información en este sitio web puede ser, ocasionalmente, inexacta, incompleta o antigua. No hacemos representación con respecto a la completitud, exactitud o vigencia de cualquier información de este sitio web.

Más abajo, en su sección sobre el contenido subido por los usuarios, establecen lo siguiente:

El contenido publicado por los usuarios no representa las opiniones de nuestra compañía ni de cualquier individuo asociado con nuestra compañía, y nosotros no controlamos este contenido. (…) La compañía no responde por la certeza o credibilidad de ningún contenido subido por usuarios a nuestro sitio web.

Al parecer, el sitio no es muy serio con respecto a sus fuentes. Veamos entonces ahora de dónde viene originalmente el artículo. Uno de los primeros lugares donde se compartió fue en reddit, en el subreddit /r/trees dedicado a usuarios de cannabis. El link compartido ahí corresponde al sitio web “World news daily report“, el cual de nombre ya suena bastante sospechoso. Una mirada rápida pero crítica a su página inicial lo hace ver aún peor…

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Por si aún hiciera falta, leyendo su disclaimer podemos confirmar que es un sitio web de noticias falsas:

WNDR asume toda la responsabilidad por la naturaleza satírica de sus artículos y por la naturaleza ficticia de su contenido. Todos los personajes que aparecen en artículos de este sitio web –incluso aquellos basados en personas reales– son completamente ficticios y cualquier semejanza entre ellos y alguna otra persona, viva, muerta, o no muerta es simplemente un milagro.

Esta vez, no hay dudas: la noticia de un meteorito con rastros de THC es completamente falsa. Lo lamento mucho por los que se habían emocionado con la idea de fumar marihuana espacial.

Sin embargo, el descubrimiento de moléculas orgánicas en meteoritos no es falso, al contrario: es un área de investigación en la cual se está dedicando mucho tiempo y recursos. Estudiar los meteoritos, de dónde provienen (la mayoría son del llamado “Cinturón de Asteroides“, ubicado entre Marte y Júpiter) y su composición es una manera de acercarnos a la respuesta a una de las mayores preguntas de la ciencia: ¿cómo, y por qué surgió la vida en la Tierra?

¡Atención! Una nota en El Reptiliano Escéptico nos cuenta, además, de dónde provienen las imágenes del meteorito utilizadas en la falsa noticia. ¡Gracias!

Links de interés

NASA Ames reproduces the building blocks of life in laboratory (Marzo 2015)
Analysis of Sutter’s Mill fragments reveals organic compounds not seen in other meteorites (Septiembre 2013)

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