El gran final de Cassini en Saturno

20 años después de salir de nuestro planeta, y después de 13 años orbitando Saturno, la misión Cassini ha llegado a su fin. Si bien la sonda todavía se encuentra en buenas condiciones, se están acabando las reservas de plutonio que utiliza para generar energía, por lo que pronto cesará su funcionamiento.

Imagen: NASA/JPL

Aprovechando que sus instrumentos científicos están en buenas condiciones, el equipo ha decidido realizar una caída controlada hacia la superficie de Saturno, de modo de poder obtener datos durante el proceso. Además, así se aseguran que no contaminarán los ambientes de los satélites Titán y Encélado, que se creen propicios para la vida.

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Un telescopio del tamaño de la Tierra, observando el agujero negro del centro de la galaxia

Los agujeros negros son un concepto astronómico que muchos han escuchado. Películas como Interstellar han intentado retratarlos, y el mediático Stephen Hawking ha publicado varios libros sobre ellos. Sin embargo, un agujero negro nunca ha sido observado directamente. La primera evidencia observacional de la existencia de los agujeros negros llegó el año pasado, gracias al proyecto LIGO y sus detecciones de ondas gravitacionales.

Representación artística de un agujero negro. Imagen: Henning Dalhoff/SPL

Pero esta semana, un proyecto astronómico nunca antes visto buscará observar directamente el agujero negro supermasivo más cercano a nosotros: Sagitario A*, ubicado en el centro de nuestra galaxia. Para esto no se puede utilizar un telescopio normal, por lo que el proyecto Event Horizon Telescope combinará distintos radiotelescopios en todo el mundo para crear el equivalente de un solo gran telescopio, del tamaño de nuestro planeta.

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¿Qué es la zona habitable? El caso de TRAPPIST-1

A fines de febrero recién pasado se anunció el descubrimiento de cuatro nuevos planetas alrededor de la estrella TRAPPIST-1. Sumados a los tres descubiertos en 2015, son siete los planetas rocosos que orbitan esta estrella, ubicada a unos 40 años luz de distancia de nosotros.

Ilustración artística del sistema TRAPPIST-1. Imagen: ESO

Uno de los puntos que más llamó la atención sobre este anuncio fue el hecho de que los siete planetas son “similares” a la Tierra, y que tres de ellos se ubican en la llamada “zona habitable” de su estrella. Este hecho por sí solo dio pie a que algunos medios llegaran a afirmar que estos tres planetas “albergarían agua líquida y vida”, algo de lo que aún no se tiene evidencia alguna.

El término “zona habitable” suele prestarse para confusiones y exageraciones que resultan muy alejadas de la realidad. Vamos a revisar a qué se refiere este término y usaremos el caso de TRAPPIST-1 como ejemplo de que son muchos más los factores que están en juego para determinar si un planeta tiene vida o no.

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Próxima b: el exoplaneta más cercano a la Tierra

Próxima Centauri es la estrella más cercana al Sistema Solar, ubicada a solo poco más de cuatro años luz de distancia. Próxima Centauri es parte de un sistema estelar triple, donde le acompañan las estrellas Alfa Centauri A y B, las cuales forman un sistema binario. En el marco del programa Pale Red Dot de la ESO, Próxima Centauri fue observada permanentemente por un equipo internacional de científicos, desde distintos telescopios, pero en particular desde La Silla, en Chile. Una de las gracias del proyecto Pale Red Dot es que, desde enero de 2016, compartieron todos sus avances en un blog abierto al público y en redes sociales.

Representación artística de Próxima Centauri y su recién descubierto planeta, Próxima b. Entre ambos, a la distancia, se ven Alfa Centauri A y B, sistema binario que acompaña a Próxima Centauri. Imagen: M. Kornmesser vía ESO.
Representación artística de Próxima Centauri y su recién descubierto planeta, Próxima b. Entre ambos, a la distancia, se ven Alfa Centauri A y B, sistema binario que acompaña a Próxima Centauri. Imagen: M. Kornmesser vía ESO.

Y ayer hicieron el anuncio más importante hasta la fecha: el grupo confirmó el descubrimiento de un planeta extrasolar, de masa y tamaño similares a los de la Tierra, que orbita en torno a Próxima Centauri. Y no solo eso: el planeta se ubica en la zona habitable de la estrella, es decir, podría tener agua líquida en su superficie.

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Astrónomos chilenos desarrollan método para medir masa de agujeros negros supermasivos

Los agujeros negros son unos de los objetos más fascinantes que existen en el Universo. Son regiones pequeñas, pero tan masivas, que generan una fuerza de gravedad tal que ni la luz puede escapar de ellos. Cualquier objeto que se acerque a un agujero negro será inevitablemente atraído hacia su desconocido interior.

Las nubes de gas que se forman alrededor de los agujeros negros supermasivos son la clave para este método. Imagen: Departamento de Astronomía, Universidad de Chile

Como su nombre lo dice, los agujeros negros supermasivos tienen una masa miles de millones de veces mayor que la del Sol. Se cree que prácticamente todas las galaxias poseen un agujero negro supermasivo en su centro. En ese contexto, un equipo internacional de astrónomos liderados por el investigador de doctorado de la Universidad de Chile Julián Mejía y la astrónoma de la misma institución Paulina Lira desarrollaron un nuevo método para determinar la masa de estos agujeros negros supermasivos.

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La sonda espacial Juno llega a Júpiter

Después de cinco años de viaje, la sonda espacial Juno de la NASA entrará hoy en órbita alrededor de Júpiter. Por un año y medio se mantendrá orbitando el planeta, tiempo durante el cual dará 37 órbitas que pasarán por los polos de Júpiter. En ese período, la sonda estará permanentemente expuesta a zonas de intensa radiación.

Representación artística de Juno acercándose a Júpiter. Imagen: NASA/JPL-Caltech
Representación artística de Juno acercándose a Júpiter. Imagen: NASA/JPL-Caltech

Juno será la segunda sonda espacial en orbitar Júpiter. La primera fue Galileo, que funcionó entre 1995 y 2003, y que se vió muy afectada por la radiación presente en el planeta. Juno, más fuerte y protegida, busca seguir los descubrimientos de Galileo y responder nuevas preguntas sobre el mayor planeta de nuestro Sistema Solar.

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La Tierra tiene un nuevo cuasisatélite

2016 HO3 es el nombre de un asteroide descubierto en abril de este año y que, ahora sabemos, es un cuasisatélite de la Tierra. Se le llama cuasisatélites a objetos que orbitan en torno al Sol, y en cuyo recorrido se mantienen siempre cerca de algún planeta.

Órbitas de la Tierra y de 2016 HO3. Imagen: NASA/JPL-Caltech
Órbitas de la Tierra y de 2016 HO3. Imagen: NASA/JPL-Caltech

Este no es el primer cuasisatélite descubierto: nuestro planeta tiene una decena de satélites de este tipo, y otros planetas del Sistema Solar también poseen de estos acompañantes. Pero, asi como aparecen, también se van: por lo general los cuasisatélites duran solo algunos siglos.

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Tránsito de Mercurio: cómo y dónde observarlo

De todos los eventos astronómicos naturales del 2016, sin lugar a dudas el más esperado es el tránsito de Mercurio de este lunes 9 de mayo. Los tránsitos planetarios son poco frecuentes, y este fenómeno no se repetirá hasta el año 2019 en el caso de Mercurio.

Las etapas del tránsito de Mercurio de 2016. Imagen de la NASA, editada para mostrar la hora de Chile.
Las etapas del tránsito de Mercurio de 2016. Imagen de la NASA, editada para mostrar la hora de Chile.

Este tránsito será visible desde casi todo el mundo. En Chile, el fenómeno durará desde las 08:12 h hasta las 15:42 h.

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La hoja de ruta del astroturismo en Chile

Chile es reconocido internacionalmente por la calidad de sus cielos para hacer astronomía. La importancia de los cielos chilenos en esta ciencia es tal, que un grupo de expertos se encuentra realizando una propuesta para nombrarlos Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO.

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La Vía Láctea vista desde Cerro Paranal. Imagen vía This Is Chile.

Este reconocimiento se refleja en la enorme cantidad de observatorios astronómicos instalados en nuestro país. Actualmente, Chile cuenta con cerca de un 50% de la capacidad de observación astronómica del planeta. Se espera que para el año 2020 esa cifra aumente al 70%, gracias a los enormes proyectos de telescopios de nueva generación que se están comenzando a construir en el país, como el LSST y el E-ELT.

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Observatorio Mamalluca, en la Región de Coquimbo

Pero el cielo chileno no es exclusivo para los astrónomos. En los últimos años ha tomado fuerza en nuestro país el astroturismo, actividad con fines recreativos y educacionales que permite a cualquier persona observar y maravillarse con los objetos del cielo. En la actualidad existen 25 observatorios turísticos a todo lo largo del país, además de 24 centros de alojamiento que ofrecen servicios astroturísticos y más de 50 operadores turísticos que ofrecen tour astronómicos, además de 10 observatorios científicos que ofrecen visitas al público general.

En ese contexto, el proyecto Astroturismo Chile lanzó la “Hoja de ruta del astroturismo en Chile“, iniciativa que busca orientar el desarrollo de la actividad astroturística en el país, a un plazo de 10 años.

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Hubble observa al conjunto de estrellas más masivas descubiertas hasta ahora

El telescopio espacial Hubble observó un conjunto de 9 estrellas, todas ellas con masas más de 100 veces la del Sol, lo que las hace excepcionalmente masivas. Esta característica les ha dado el sobrenombre de estrellas “monstruosas”.

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Este grupo de singulares estrellas se ubica dentro de la concentración estelar R136, centro del cúmulo estelar NGC 2070, que a su vez se encuentra dentro de la Nebulosa de la Tarántula, en la Nube Grande de Magallanes. Este cúmulo ya era conocido por albergar estrellas monstruosas: en el año 2010 se confirmó que R136a1, una estrella perteneciente al cúmulo, es la estrella más masiva y más luminosa que se ha detectado en todo el Universo. Posee 315 veces la masa del Sol, y 8.700.000 veces su luminosidad.

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