La sonda espacial Juno llega a Júpiter

Después de cinco años de viaje, la sonda espacial Juno de la NASA entrará hoy en órbita alrededor de Júpiter. Por un año y medio se mantendrá orbitando el planeta, tiempo durante el cual dará 37 órbitas que pasarán por los polos de Júpiter. En ese período, la sonda estará permanentemente expuesta a zonas de intensa radiación.

Representación artística de Juno acercándose a Júpiter. Imagen: NASA/JPL-Caltech
Representación artística de Juno acercándose a Júpiter. Imagen: NASA/JPL-Caltech

Juno será la segunda sonda espacial en orbitar Júpiter. La primera fue Galileo, que funcionó entre 1995 y 2003, y que se vió muy afectada por la radiación presente en el planeta. Juno, más fuerte y protegida, busca seguir los descubrimientos de Galileo y responder nuevas preguntas sobre el mayor planeta de nuestro Sistema Solar.

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Día del Asteroide: conmemorando el evento de Tunguska

Desde el año 2014 se celebra oficialmente el Día del Asteroide. ¿La idea? Aprender sobre asteroides y generar conciencia pública sobre qué podemos hacer para proteger a nuestro planeta de ellos. Esta iniciativa surgió del cineasta Grigorij Richters y del astrofísico Brian May (también conocido como el guitarrista de Queen), quienes en 2014 realizaron y estrenaron la película “51 degrees north”, o “51 grados norte”, que muestra las consecuencias para la humanidad de un hipotético impacto de asteroide sobre la ciudad de Londres.

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El primer Día del Asteroide se celebró el 3 de diciembre de 2014, pero luego se decidió que la fecha oficial sería el 30 de junio de cada año. Esto, ya que el 30 de junio se conmemora el evento de Tunguska, una enorme explosión ocurrida en esa fecha en 1908 sobre los cielos de Siberia. Diversos estudios sugieren que dicha explosión se debió a la entrada en la atmósfera de un asteroide de enormes dimensiones, sin embargo no alcanzó a impactar en la superficie y no dejó un cráter visible. De todas formas se considera el impacto de asteoride más poderoso en la historia reciente, equivalente a una explosión 1.000 veces más potente que la bomba atómica de Hiroshima.

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La Tierra tiene un nuevo cuasisatélite

2016 HO3 es el nombre de un asteroide descubierto en abril de este año y que, ahora sabemos, es un cuasisatélite de la Tierra. Se le llama cuasisatélites a objetos que orbitan en torno al Sol, y en cuyo recorrido se mantienen siempre cerca de algún planeta.

Órbitas de la Tierra y de 2016 HO3. Imagen: NASA/JPL-Caltech
Órbitas de la Tierra y de 2016 HO3. Imagen: NASA/JPL-Caltech

Este no es el primer cuasisatélite descubierto: nuestro planeta tiene una decena de satélites de este tipo, y otros planetas del Sistema Solar también poseen de estos acompañantes. Pero, asi como aparecen, también se van: por lo general los cuasisatélites duran solo algunos siglos.

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El ciclo solar: máximos, mínimos, manchas, y tormentas

Tormentas y erupciones solares, potentes auroras boreales, la presencia de enormes manchas en el Sol, son fenómenos de los que ya estamos acostumbrados a escuchar. Sin embargo, todo parece indicar que el Sol se está aproximando a un punto mínimo en su actividad. Entre el 3 y el 7 de junio, el disco del Sol no presentó manchas solares. Desde el año 2010 que no ocurría un período de tantos días consecutivos sin manchas en el Sol. Estos cuatro días seguidos con un disco solar sin manchas parecen ser un indicador de que la actividad solar está disminuyendo.

Disco solar el 3 de junio: sin manchas. Imagen: Solarham.net
Disco solar el 3 de junio: sin manchas. Imagen: Solarham.net

Esto no es para alarmarse. Nuestro Sol tiene un ciclo periódico de actividad, el cual dura aproximadamente 11 años. En cada uno de estos ciclos, el Sol pasa por un mínimo y un máximo de actividad. El último mínimo fue en enero de 2008, el último máximo fue a principios de 2014, por lo que es esperable que ya comience a disminuir la actividad de nuestra estrella para acercarse a un nuevo punto de actividad mínima.

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¿Qué es la computación cuántica?

El reconocido físico Richard Feynman fue uno de los primeros en instalar, en 1982, la idea de un “computador cuántico”, máquina que aprovecharía las propiedades de la mecánica cuántica para realizar cálculos imposibles para un computador clásico. Si bien en sus inicios el interés por los computadores cuánticos se remitía solo a la teoría, a principios de los años 90 comenzaron a surgir los primeros algoritmos que realmente se beneficiarían de un computador cuántico. Desde entonces, la investigación se ha volcado no solo a la teoría de la computación cuántica, sino también a intentos de construir estas máquinas con una capacidad de cómputo mucho mayor a lo que podamos imaginar.

Un chip con cuatro bits cuánticos, o qubits. Imagen: Erik Lucero vía Physics Central.
Un chip con cuatro bits cuánticos, o qubits. Imagen: Erik Lucero vía Physics Central.

Este artículo es una brevísima y muy superficial introducción a lo que significa, hoy, hablar de computación cuántica. Al estar basada en la mecánica cuántica, una rama de la física extremadamente difícil de comprender por intuición (ya que todo lo que ocurre en el dominio de la física cuántica es totalmente distinto a lo que acostumbramos en nuestra vida diaria), la computación cuántica también está llena de conceptos difíciles de entender y mucho más de explicar, pero que intentaré aclarar lo más posible. Porque, en palabras del mismo Feynman:

Si crees que entiendes la mecánica cuántica, no entiendes la mecánica cuántica.

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Tránsito de Mercurio: cómo y dónde observarlo

De todos los eventos astronómicos naturales del 2016, sin lugar a dudas el más esperado es el tránsito de Mercurio de este lunes 9 de mayo. Los tránsitos planetarios son poco frecuentes, y este fenómeno no se repetirá hasta el año 2019 en el caso de Mercurio.

Las etapas del tránsito de Mercurio de 2016. Imagen de la NASA, editada para mostrar la hora de Chile.
Las etapas del tránsito de Mercurio de 2016. Imagen de la NASA, editada para mostrar la hora de Chile.

Este tránsito será visible desde casi todo el mundo. En Chile, el fenómeno durará desde las 08:12 h hasta las 15:42 h.

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¿Por qué usan rayos láser en los grandes observatorios astronómicos?

El pasado 26 de abril, un nuevo sistema de láseres entró en funcionamiento en el observatorio VLT de Cerro Paranal, en la Región de Antofagasta. La primera luz de estos láseres (se llama primera luz a la primera vez que un instrumento astronómico entra en funcionamiento) fue un espectáculo impresionante, digno casi de ciencia ficción, en pleno del Desierto de Atacama:

Los cuatro rayos del nuevo sistema láser emergiendo de la Unidad de Telescopio 4 del VLT. Crédito: ESO/F. Kamphues

Más allá de lo genial que puede ser disparar rayos láser hacia el cielo, éstos son de increíble utilidad para las observaciones astronómicas. Los telescopios ubicados en la Tierra, si bien son cada vez más poderosos, siempre tendrán un límite: la atmósfera. Esta capa de gas que rodea nuestro planeta y que nos mantiene vivos es un obstáculo insalvable para los astrónomos. Es por eso que un telescopio en tierra nunca podrá competir con un telescopio espacial en términos de definición y resolución en sus imágenes.

Sin embargo, la tecnología ha permitido minimizar el efecto de la atmósfera en gran medida, haciendo que las observaciones realizadas desde nuestro planeta sean cada vez mejores. Y los rayos láser tienen un papel fundamental en este proceso.

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La hoja de ruta del astroturismo en Chile

Chile es reconocido internacionalmente por la calidad de sus cielos para hacer astronomía. La importancia de los cielos chilenos en esta ciencia es tal, que un grupo de expertos se encuentra realizando una propuesta para nombrarlos Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO.

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La Vía Láctea vista desde Cerro Paranal. Imagen vía This Is Chile.

Este reconocimiento se refleja en la enorme cantidad de observatorios astronómicos instalados en nuestro país. Actualmente, Chile cuenta con cerca de un 50% de la capacidad de observación astronómica del planeta. Se espera que para el año 2020 esa cifra aumente al 70%, gracias a los enormes proyectos de telescopios de nueva generación que se están comenzando a construir en el país, como el LSST y el E-ELT.

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Observatorio Mamalluca, en la Región de Coquimbo

Pero el cielo chileno no es exclusivo para los astrónomos. En los últimos años ha tomado fuerza en nuestro país el astroturismo, actividad con fines recreativos y educacionales que permite a cualquier persona observar y maravillarse con los objetos del cielo. En la actualidad existen 25 observatorios turísticos a todo lo largo del país, además de 24 centros de alojamiento que ofrecen servicios astroturísticos y más de 50 operadores turísticos que ofrecen tour astronómicos, además de 10 observatorios científicos que ofrecen visitas al público general.

En ese contexto, el proyecto Astroturismo Chile lanzó la “Hoja de ruta del astroturismo en Chile“, iniciativa que busca orientar el desarrollo de la actividad astroturística en el país, a un plazo de 10 años.

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James Webb, el telescopio espacial sucesor del Hubble

Desde su puesta en órbita el 24 de abril de 1990, el telescopio espacial Hubble se ha dedicado a revolucionar la astronomía. Varios de los más grandes descubrimientos astronómicos de las últimas décadas se han logrado gracias a sus observaciones.

Avances en las teorías de la materia y energía oscura, las primeras detecciones de brotes de Rayos Gamma, descubrir dos nuevos satélites de Plutón (Nix e Hydra), observar por primera vez discos protoplanetarios, ver la colisión del cometa Shoemaker-Levy 9 en la superficie de Júpiter, son sólo algunos de los hitos que han marcado la vida del Hubble durante los últimos 26 años.

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Modelo a escala real del Telescopio Espacial James Webb. Imagen vía Wikimedia Commons.

Si bien se espera que el Hubble siga funcionando por un par de décadas más, varios de sus instrumentos ya han presentado problemas, y algunos incluso ya no están funcionando, limitando algunas observaciones. Además, los resultados científicos obtenidos gracias a observaciones del Hubble también han generado nuevas preguntas que requieren de mejor tecnología para buscar sus respuestas.

Es por eso que en 2018 entrará en funcionamiento el telescopio espacial James Webb, que será el sucesor científico del Hubble. Este telescopio recibe su nombre en honor a James E. Webb, quien fue el segundo director de la NASA durante el desarrollo de las misiones Apolo.

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Cuatro tipos de hielo en Plutón

El 14 de julio de 2015 la sonda espacial New Horizons tuvo su máximo acercamiento al planeta enano Plutón. Esta fue la primera vez, desde su descubrimiento en 1930, que pudimos observar Plutón en detalle. Los datos captados por New Horizons nos presentaron a este planeta enano y a sus satélites como nunca antes los habíamos visto.

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Nuestra visión de Plutón a traves de los años

Esto ayudó a que, por fin, el año pasado los científicos pudiesen comenzar a responder algunas preguntas sobre este lejano mundo. ¿Cómo es la superficie de Plutón? ¿Cuál es su composición? Estas y otras dudas recién han comenzado a responderse. A mediados de marzo, un nuevo estudio publicado en Science presentó detalles de la composición de Plutón y sus satélites. Este artículo es solo uno de cinco papers sobre Plutón en Science esa semana, las primeras publicaciones oficiales del equipo de New Horizons.

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